Op de zeebodem voor de kust van Colombia is een eeuwenoud Spaans schip vol gouden munten en andere kostbaarheden gevonden. Waarschijnlijk gaat het om de grootste schat die ooit op de zeebodem gevonden is, want naast goud bevat het schip naar verluid ook andere kostbaarheden als edelstenen, juwelen, platina en zilver. De waarde van de lading wordt geschat op minstens $1 miljard.

Volgens de Colombiaanse regering is het schip in kwestie de San José, een Spaans galjoen dat in 1708 tot zinken werd gebracht door de Britse vloot. Het schip vervoerde volgens oude vrachtdocumenten een lading van onder andere 116 smaragden, 2.000 kilo platina en de volledige verzameling juwelen van de toenmalige gouverneur van Peru.

De Spanjaarden waren in die tijd in oorlog met de Britten, een zeer kostbare oorlog die de schatkist langzaam deed leeglopen. Daarom haalde Spanje regelmatig scheepsladingen met zilver uit Zuid-Amerika. “Daarmee bekostigde het land de oorlog”, zo verklaarde Ruud Paesie tegenover het Algemeen Dagblad.

San José

Het scheepswrak werd een week geleden gevonden door een team van internationale experts, de Colombiaanse marine en de archeologische dienst van het land. Met behulp van robots maakten ze beelden van het scheepswrak, dat op een diepte van 300 meter ligt. Van het schip zelf is na driehonderd jaar niet veel meer over, maar aan de hand van de kanonnen en de kruiken zal spoedig worden vastgesteld dat het inderdaad om de San José gaat.

De jacht op scheepswrakken is lucratief, want door de eeuwen heen zijn er talloze schepen in oorlog of door slecht weer met bemanning en waardevolle lading naar de zeebodem gezonken. Het Amerikaanse bergingsbedrijf SSA zoekt over de hele wereld naar scheepswrakken en had dit exemplaar voor de kust van Colombia in 1981 al op de radar.

Aanvankelijk zou het bergingsbedrijf de opbrengst van de schat delen met de Colombiaanse regering, maar later claimde het land de volledige schat. In een rechtszaak die vervolgens werd aangespannen werd Colombia in haar gelijk gesteld. Het scheepswrak lag op het grondgebied van het Zuid-Amerikaanse land en behoorde daarom volledig toe tot de Colombiaanse regering.

UNESCO

Een scheepswrak valt na honderd jaar automatisch onder de bescherming van UNESCO. Alle menselijke sporen op de zeebodem die meer dan 100 jaar oud zijn worden beschouwd als een stuk geschiedenis dat gerespecteerd dient te worden. Dat betekent dat de bergers voorzichtig te werk moeten gaan als ze de gouden munten en de andere kostbaarheden boven water willen halen.

De slag waarbij de San José in 1708 tot zinken werd gebracht (Schildering door Samuel Scott, via Wikipedia)